Los bebés y los niños necesitan dormir mucho. De hecho, al cumplir los dos años, un niño bien descansado ha estado dormido más horas que despierto. Los recién nacidos siguen un horario irregular, pero a los seis meses la mayoría de los niños han desarrollado un ciclo regular de sueño y vigilia influenciado por la luz del día, o su ritmo circadiano.  

Acostarse temprano y con regularidad es la única manera de respetar ese reloj interno y asegurarse de que el niño duerme lo suficiente. Acostarse a la hora adecuada tiene múltiples beneficios.  

 ¿Cuántas horas de sueño necesita mi hijo? 

 Se recomienda que los niños de 3 meses de edad duerman entre 14 y 17 horas al día. A medida que crecen, el número de horas de sueño que necesitan se reduce gradualmente, pero incluso a los 18 meses, el horario de sueño sigue siendo de 11 a 14 horas. Aunque parte de ese sueño se produce en forma de siestas, la mayor parte se consolida en un largo periodo durante la noche.  

¿Por qué es importante la hora de acostarse?

 Aunque es posible que un niño duerma de manera adecuada con una hora de acostarse más tarde si "se queda dormido", sólo hay un problema: normalmente no lo hace. El ritmo circadiano de un niño pequeño lo despertará de forma natural entre las 6 y las 7:30 a.m. Una hora de acostarse demasiado tardía significa que seguirá despertándose, pero con más sueño.  

Al igual que los niños se levantan temprano de forma natural, también tienden a tener una ventana de somnolencia alrededor de las 7:00 a las 8:00 p.m. En la mayoría de los casos, si se acuestan a esa hora, les será más fácil conciliar el sueño y, en el mejor de los casos, dormir la cantidad adecuada durante la noche. En el caso de los niños más pequeños, sus siestas diurnas constituirán el resto de su sueño en un periodo de 24 horas.  

 Las ventanas de sueño en bebés 

Los bebés y los niños pequeños tienen un ciclo entre la fase REM (Rapid Eye Movement) y la NREM (Non-Rapid Eye Movement). La etapa de sueño NREM es reparadora, mientras que el ciclo REM es activo y es cuando se producen los sueños. Como adultos, no siempre somos conscientes de que nos despertamos ligeramente y nos volvemos a acomodar por la noche entre ciclos. Los bebés y los niños también lo hacen, y cuando aprenden a autocalmarse, pueden volver a dormirse sin despertarse del todo ni llorar.  

Un niño demasiado cansado que se queda despierto más allá de su hora natural de acostarse tendrá más dificultades para autocalmarse. Un niño que es capaz de dormirse solo a la hora de acostarse también es más capaz de calmarse por sí mismo durante la noche.  

Los niños prosperan con la rutina

Ahora, si te preguntás cómo cambiarle el sueño a un bebé, es importante que sepás que la rutina está bien aceptada por los profesores y cuidadores en las aulas, así como por los padres que utilizan una rutina acogedora a la hora de acostarse. Cuando un niño pequeño sabe qué esperar, se siente seguro.  

Hábitos de sueño: cuando la hora de acostarse es la misma cada noche, saben lo que les espera. Un baño, un cuento, abrazos y un beso de buenas noches son una forma bastante común de asegurar un ambiente tranquilo antes de acostarse.  

Si la hora de acostarse se retrasa, esos pasos pueden saltarse o precipitarse, y el resultado es una ventana de somnolencia perdida y un niño que puede no estar preparado para dormir.  

Conexiones conductuales y cognitivas

En un estudio realizado con niños de 18 meses en Japón, el neurodesarrollo de los niños que se acostaban tarde (después de las 10 de la noche) era peor que el de los niños que se acostaban antes.  

Otro estudio analizó los resultados de las pruebas cognitivas de niñas de 7 años en el Reino Unido. Se hizo un seguimiento de la hora de acostarse desde los tres años y se descubrió que los niños con horarios irregulares obtenían puntuaciones relevantes más bajas.  

No es sólo mental

Un estudio de 2009 descubrió que la alteración de los ritmos circadianos pueden afectar a la salud metabólica. Programar las comidas y el sueño según un patrón regular que siga la luz y la oscuridad tiende a ayudar a regular las cifras de insulina y glucosa, así como a reducir el riesgo de hipertensión.  

También hay pruebas que relacionan una hora de acostarse más tarde en los adolescentes con un mayor Índice de Masa Corporal. El estudio encontró vínculos significativos entre el promedio de horas de acostarse más tarde durante la semana laboral, incluso cuando eliminaron factores como el tiempo de pantalla y el ejercicio.  

Acostarse temprano beneficia a toda la familia

Establecé la hora de acostarse adecuada a tu edad y contá hacia atrás para saber cuándo debe ser la cena. A continuación, planificá una rutina agradable, sencilla y acogedora para llegar a ese momento de somnolencia y lleves a tu bebé a dormir. Con patrones de sueño pronto descubrirás que tu hijo se resiste menos, probablemente pueda dormir toda la noche y es más fácil de llevar todo el día.  

Una vez que se ha convertido en una rutina, puede ser un momento relajante y agradable para que vos y tu hijo establezcan un vínculo. Y no sólo eso, sino que también podrás disfrutar de un rato libre antes de irse a la cama.